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El Observatorio Nacional de Kitt Peak se prepara para el 'lado oscuro'

En él se ubica el enorme Telescopio Mayall donde se instalará próximamente el Instrumento Espectroscópico de Energía Oscura

17 abril 2018 | Fuente: NOAO

El Observatorio Nacional de Kitt Peak (o, en inglés, Kitt Peak National Observatory, KPNO) está situado a 2096 metros de altura en las Montañas Quinlan, en el desierto de Sonora, Arizona. Forma parte del Observatorio Nacional de Astronomía Óptica de los Estados Unidos (NOAO), y es la agrupación de instrumentos astronómicos más diversa del mundo.

En Kitt Peak operan 23 telescopios que se dedican a la astronomía óptica e infrarroja nocturna y al estudio diurno del Sol. Los instrumentos ópticos más famosos del Observatorio Nacional de Kitt Peak son el telescopio Mayall de 4 metros y el telescopio WIYN de 3,5 metros; y también varios telescopios de 1 y 2 metros. Por su parte, el Telescopio Solar McMath-Pierce es actualmente el telescopio solar más grande del mundo y también el mayor reflector sin obstrucciones. Kitt Peak también acoge el primer telescopio de búsqueda de asteroides cercanos a la Tierra y dos radiotelescopios de 12 y 25 m de diámetro

El Observatorio Nacional de Kitt Peak comparte su ubicación en la cima de la montaña Quinlan con el Observatorio Solar Nacional y fue fundado en 1958.

La reinvención del telescopio Mayall

Mayall
En febrero de este año se abrió un nuevo capítulo en la historia del telescopio Mayall de 4 metros, el telescopio de apertura más grande del Observatorio Nacional Kitt Peak. Habiendo completado su primera misión que ha durado 45 años, el telescopio ahora está listo para embarcarse en una nueva: crear el mayor mapa tridimensional del cosmos hasta la fecha. Este  mapa ayudará a los astrónomos a determinar el papel de la energía oscura en la historia de expansión del Universo.

Cuando el Mayall abrió por primera vez su ojo al cielo hace 45 años, era uno de los telescopios ópticos más grandes que existían. Diseñado para ser versátil, su misión era ayudar a los astrónomos a abordar gran diversidad de cuestiones astronómicas. Tremendamente exitoso, jugó un papel importante en muchos descubrimientos astronómicos, como establecer el papel de la materia oscura en el Universo a partir de las mediciones de la rotación de las galaxias y determinar la escala y la estructura del Universo.

Hoy se despoja de su identidad como una "herramienta de investigación multiusos" y, reinventándose, recurre a una nueva misión que abordará uno de los problemas más profundos de la física: comprender la misteriosa física de la energía oscura, una forma desconocida de energía se cree que permea todo el espacio y acelera la expansión del Universo.

Para prepararse para su nueva misión, el Mayall se cerrará temporalmente. Durante este año, se someterá a la mayor revisión de su historia como preparación para la instalación del Instrumento Espectroscópico de Energía Oscura, un espectrómetro óptico masivo paralelo capaz de medir los espectros de 5000 objetos astronómicos simultáneamente.

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