Última hora en Marte, no eran ríos sino hielo glacial

Marte estaba cubierto de capas de hielo en sus orígenes y no de ríos que fluían, como se creía hasta ahora. Aunque eso no excluye la posibilidad de vida.

10 agosto 2020

Marte siempre ha sido nuestra ‘gran esperanza roja’ para encontrar rastros de vida extraterrestre. Y una de de sus mejores bazas era la existencia de antiguos cauces de agua. Pero un nueva investigación parece haber dejado ‘heladas’ esta vía. Aunque abre otras muy sugerentes.

La gran cantidad de redes de valles que atraviesan la superficie de Marte fueron talladas por el agua que se derrite bajo el hielo glacial y no por ríos de flujo libre como se pensaba anteriormente, según esta nueva investigación de la Universidad de la Columbia Británica (UBC), en Canadá, publicada recientemente en la revista 'Nature Geoscience'.

Estos hallazgos arrojan un jarro de agua fría sobre la hipótesis dominante del Marte antiguo cálido y húmedo, que postula que alguna vez existieron ríos, lluvias y océanos en el planeta rojo.

Para llegar a esta conclusión, la autora principal Anna Grau Galofre, exestudiante de doctorado en el departamento de Ciencias Terrestres, Oceánicas y Atmosféricas, desarrolló y utilizó nuevas técnicas para examinar miles de valles marcianos. Ella y su equipo también compararon los valles marcianos con los canales subglaciales en el archipiélago ártico canadiense y descubrieron sorprendentes similitudes.

"Durante los últimos 40 años, desde que se descubrieron los valles de Marte, se suponía que los ríos fluyeron una vez sobre Marte, erosionando y originando todos estos valles -recuerda Grau Galofre-. Pero hay cientos de valles en Marte, y son muy diferentes entre sí. Si miras a la Tierra desde un satélite, ves muchos valles: algunos hechos por ríos, otros por glaciares, otros por otros procesos, y cada tipo tiene una forma distintiva. Marte es similar, ya que los valles se ven muy diferentes entre sí, lo que sugiere que muchos procesos estaban en juego para tallarlos".

La similitud entre muchos valles marcianos y los canales subglaciales en la isla de Devon, en el Ártico canadiense, motivó a los autores a realizar su estudio comparativo. "La isla de Devon es uno de los mejores análogos que tenemos para Marte aquí en la Tierra: es un desierto frío, seco y polar, y la glaciación se basa principalmente en el frío", explica el coautor Gordon Osinski, Gordon Osinski, profesor del departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad Western y del Instituto de Exploración de la Tierra y el Espacio.

En total, los investigadores analizaron más de 10.000 valles marcianos, utilizando un nuevo algoritmo para inferir sus procesos de erosión subyacentes. "Estos resultados son la primera evidencia de una extensa erosión subglacial impulsada por el drenaje canalizado de agua de deshielo debajo de una antigua capa de hielo en Marte", resalta el coautor Mark Jellinek, profesor en el Departamento de Ciencias Terrestres, Oceánicas y Atmosféricas de UBC.

Marte hielo glacialCollage que muestra los valles de Maumee de Marte (mitad superior) superpuestos con canales en la isla Devon en Nunavut (mitad inferior). La forma de los canales, así como la red general, parece casi idéntica. / Crédito: Anna Grau Galofre

"Los hallazgos demuestran que solo una fracción de las redes de valles coinciden con los patrones típicos de la erosión de las aguas superficiales, que está en marcado contraste con la visión convencional -añade-. Usar la geomorfología de la superficie de Marte para reconstruir rigurosamente el carácter y la evolución del planeta de una manera estadísticamente significativa es, francamente, revolucionario".

La teoría de Grau Galofre también ayuda a explicar cómo se habrían formado los valles hace 3.800 millones de años en un planeta que está más lejos del sol que la Tierra, durante un tiempo en que el sol era menos intenso.

"La modelización climática predice que el clima antiguo de Marte era mucho más frío durante la formación de la red de valles -apunta Grau Galofre, actualmente becaria postdoctoral en la Universidad Estatal de Arizona-. Tratamos de poner todo junto y plantear una hipótesis que no se había considerado antes: que las redes de canales y valles pueden formarse debajo de las capas de hielo, como parte del sistema de drenaje que se forma naturalmente debajo de una capa de hielo cuando hay agua acumulada en el base".

Estos entornos también tendrían mejores condiciones de supervivencia para una posible y antigua vida extraterrestre en Marte. Una capa de hielo brindaría más protección y estabilidad al agua subyacente, además de proporcionar refugio contra la radiación solar en ausencia de un campo magnético, algo que Marte alguna vez tuvo, pero que desapareció hace miles de millones de años.

Si bien la investigación de Grau Galofre se centró en Marte, las herramientas analíticas que desarrolló para este trabajo se pueden aplicar para descubrir más sobre la historia temprana de nuestro propio planeta. Jellinek avanza que tiene la intención de utilizar estos nuevos algoritmos para analizar y explorar las características de erosión que quedan de la historia de la Tierra muy temprana.

"Actualmente podemos reconstruir rigurosamente la historia de la glaciación global en la Tierra que se remonta a alrededor de un millón a cinco millones de años -prosigue Jellinek-. El trabajo de Anna nos permitirá explorar el avance y la retirada de las capas de hielo desde hace al menos 35 millones de años, hasta los inicios de la Antártida, o antes, en el tiempo mucho antes de la edad de nuestros núcleos de hielo más antiguos. Estos son herramientas analíticas muy elegantes".

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