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Qué escalas miden la calidad de un cielo nocturno

Unas nociones básicas sobre las medidas que usan los astrónomos y especialistas en iluminación inteligente para medir la calidad del cielo.

15 September 2022

Si cuando escuchas hablar a los astrónomos y especialistas sobre magnitudes, NELM o la escala de Bortle pones cara de póker, no te acomplejes, porque nos ocurre a todos. Y es que algunos términos que sirven para explicar las escalas de medida de los cielos parecen demasiado 'oscuros'. 

Los astrónomos profesionales tienen en cuenta una serie de características (brillo del fondo, seeing, transparencia...) para medir la calidad del cielo nocturno y estos datos se traducen en escalas que, con frecuencia, resultan complejas de entender. 

Podemos leer que el cielo de una Reserva Starlight alcanza los 21,7 Mag/Sg Arcsec2 y +6 NELM y asentir sin saber siquiera qué significa. Para que esto no te vuelva a ocurrir y aportar un poco de luz (pero no de contaminación lumínica) hemos querido explicar de forma sencilla algunos de estos términos de medida de calidad del cielo.

Paraje Starlight Los MolinosVía: Fundación Starlight

Escala de Bortle

La escala de cielo oscuro de Bortle mide el brillo del cielo nocturno a simple vista y la magnitud límite estelar de una ubicación en particular. En otras palabras, cuantifica cómo de bien se pueden ver los objetos celestes dada la interferencia de la contaminación lumínica y el brillo del cielo.

La escala va desde la Clase 1, los cielos más oscuros que encontramos en la Tierra, hasta la Clase 9, cielos urbanos. 

La escala de Bortle fue creada por John E. Bortle y apareció por primera vez en el número de febrero de 2001 de la revista Sky&Telescope. 

Qué es la magnitud

Tanto los términos NELM como Mag/Sq Arcsec usan "magnitud", que proviene del término "magnitud aparente", que usan los astrónomos para describir el brillo de un objeto en el cielo nocturno. La magnitud aparente utilizó originalmente una escala del 1 al 6, en la que 1 representa la magnitud de una estrella de referencia en particular y 6 representa el objeto más débil que se puede ver a simple vista.

Cada nivel representa un cambio en el brillo de 2,5 veces. Es decir, un objeto de magnitud 3 es 2,5 veces más brillante que un objeto de magnitud 4.

La clave a recordar es que los objetos más brillantes tienen magnitudes más pequeñas y los objetos más débiles tienen magnitudes más altas. Los objetos muy brillantes tienen números negativos. Por ejemplo, la estrella más brillante del cielo es Sirio con una magnitud aparente de -1,6. Sirio está cerca de la constelación de Orión en el cielo invernal.

senderos nocturnos extremaduraVía: Extremadura Buenas Noches

Estos son algunos ejemplos de objetos con magnitudes variables.

OBJETO CELESTE MAGNITUD APARENTE
Sol  -26,7
Luna llena -12.6
Venus (en su punto más brillante) -4.4
Marte (en su punto más brillante) -3.0
Sirio (estrella más brillante) -1.6
Límite a simple vista en un barrio urbano +3.0
Urano (en su punto más brillante) +5.5
Límite a simple vista +6
Objetos más débiles visibles con binoculares +9.5

NELM

La magnitud límite a simple vista o NELM (por sus siglas en inglés) representa la magnitud más débil que su ojo humano puede ver en las condiciones que se están midiendo. Un NELM de 6,0 significa que podrá ver objetos tan débiles como de magnitud 6,0; eso es lo más débil que el ojo humano puede ver. Por otro lado, un NELM de 2.0 significa que el cielo es relativamente brillante. Esto podría deberse a la luna o a tu ubicación, por ejemplo, en un área urbana con mucha contaminación lumínica.

Algunos de los lugares más oscuros de la Tierra tienen un NELM de alrededor de 7,0 a 7,5, lo que es muy oscuro, de hecho.

Mag/segundo de arco cuadrado

Los astrónomos también usan Mag/Sg Arcsec para medir la oscuridad relativa del cielo. Mag/Sg Arcsec2 es la magnitud aparente de cierta área cuadrada del cielo medida en segundos de arco. 

Un segundo de arco cuadrado es un área cuadrada del cielo que tiene un segundo de arco en cada lado. Un segundo de arco es una medida muy pequeña. Por ejemplo, Júpiter se ve muy pequeño en el cielo, pero a través de binoculares tiene forma de disco y un diámetro pequeño. El diámetro angular de Júpiter oscila entre 30 y 50 segundos de arco.

Por lo tanto, Mag/Sq Arcsec significa el brillo (expresado en magnitud aparente) de un área del cielo de un segundo de arco cuadrado.

Resumen 

Cuanto mayor sea el número en Mag/Sq Arcsec y NELM, más oscuro será el cielo. Por eso, las Reservas Starlight o los Santuarios Dark Sky tienen siempre valores por en cima de los 21'5 mag/arcsecy +6,0 NELM 

Reserva Namibran en NamibiaCrédito: Reserva de Cielo Oscuro NamibRand

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