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Lanzamiento de Artemis I ¿ahora sí que sí?

Parece que por fin está todo listo para el lanzamiento el 16 de noviembre de esta misión de la NASA destinada a devolver a los humanos a la luna.

15 noviembre 2022

A pesar de que el huracán Nicole azotó Florida hace una semana, el lanzamiento de Artemis, nuestro regreso humano a la luna, aún está en marcha. La NASA dijo el lunes 14 de noviembre por la mañana que las condiciones siguen siendo 90% favorables para el lanzamiento de Artemis I según los pronósticos más recientes para el Centro Espacial Kennedy en Florida. Luego, el lunes por la tarde, el Equipo de Gestión de la Misión de la NASA se reunió y dio el visto bueno para el lanzamiento a la 1:04 am ET ( 6:04 UTC ) del miércoles 16 de noviembre de 2022, con una ventana de lanzamiento de dos horas.

O eso asegura la NASA en sus redes sociales:

La dilatada historia de Artemis 1

En caso de que no lo hayas estado siguiendo, Artemis 1 es la primera de tres misiones planeadas para enviar humanos de regreso a la luna a mediados de esta década. Es emocionante... y difícil. Artemis 1 tiene a sobre su cabeza el brillo de la anterior carrera a la luna en la década de 1960; un cohete gigante, con una enorme potencia y un toque considerable de audacia. Sin duda es una gran empresa, pero ha habido muchos retrasos en la fecha de lanzamiento.

Por supuesto, los fanáticos de los vuelos espaciales están decepcionados por los retrasos. Pero, como dijeron los funcionarios de la NASA el 3 de septiembre: "No lanzaremos hasta que estemos listos."

Dos elementos a examinar

El blog Artemis de la NASA informó dos elementos técnicos a examen a partir del lunes 14 de noviembre:

Los ingenieros analizaron detalladamente la masilla en una costura entre una ojiva en el sistema de aborto de lanzamiento de Orion y el adaptador del módulo de tripulación y los riesgos potenciales si se desprendiera durante el lanzamiento. El equipo de gestión de la misión determinó que existe una baja probabilidad de que, si se desprende material adicional, represente un riesgo crítico para el vuelo.

Los técnicos también reemplazaron un componente de un conector eléctrico en el servicio de cola de hidrógeno. Aunque cambiar el componente no solucionó el problema por completo, los ingenieros tienen fuentes de información de sobra suministradas a través del conector.

Primero Ian, luego Nicole

Recientemente la NASA hizo retroceder a Artemis a la plataforma de lanzamiento 39B en el Centro Espacial Kennedy en Florida el 4 de noviembre de 2022. Se había refugiado allí desde que el huracán Ian azotó Florida en septiembre. Luego, demasiado tarde ya para hacer rodar la poderosa nave lunar de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos, el huracán Nicole sopló y tocó tierra no lejos del Centro Espacial Kennedy, en la costa atlántica de Florida, el 10 de noviembre. Artemis superó la tormenta en la plataforma de lanzamiento. El viernes 11 de noviembre, al evaluar los impactos de Nicole, la NASA realizó una conferencia de prensa en la que declararon: "Nada nos impide llegar al 16".

Y así parece, porque el lanzamiento sin tripulación está programado para el 16 de noviembre y se mantiene estable hasta el momento. Será todo un espectáculo de luces cuando Artemis 1 despegue hacia el cielo de medianoche (en los EE.UU.)

Lo que se espera de Artemis 1

El objetivo de Artemis 1 es en parte probar el Sistema de lanzamiento espacial de la NASA, también conocido como SLS, un vehículo comparable al Saturno V que llevó a los primeros astronautas a la luna en el programa Apolo de los años 60 y 70.

SLS es mucho más avanzado que el Saturno V, tecnológicamente. Pero su objetivo principal es la propulsión. SLS producirá 3,9 millones de kg (8,8 millones de libras ) de propulsión durante el despegue y el ascenso, un 15 % más que el Saturno V. Necesitará ese empuje para elevar un vehículo que pesa casi 2,7 millones de kg (6 millones de libras) hasta la órbita.

Con un par de propulsores de cinco segmentos y cuatro motores RS-25 , el cohete alcanzará el período de mayor fuerza atmosférica en 90 segundos, explica la NASA. Después de deshacerse de sus propulsores, los paneles del módulo de servicio y el sistema de aborto de lanzamiento, los motores de la fase central se apagarán. En ese momento, la fase central se separará de la nave espacial Orion.

La nave lunar Orion se conoce oficialmente como Orion Multi-Purpose Crew Vehicle o Orion MPCV. Irá a la órbita terrestre sobre SLS después del lanzamiento. Allí, desplegará sus paneles solares y la fase de propulsión criogénica provisional (ICPS), lo que le dará a la nave el gran impulso necesario para abandonar la órbita de la Tierra y viajar hacia la luna.

No es el primer viaje de Orion

Orion ya se sometió a una prueba en órbita terrestre en 2014, por lo que este no es su primer viaje al espacio. Pero es su primer viaje a la luna, y llegará allí mediante la propulsión de un módulo de servicio proporcionado por la Agencia Espacial Europea. El módulo de servicio suministrará el sistema de propulsión principal y la energía de la nave espacial (así como el aire y el agua de la casa para los astronautas en futuras misiones).

Artemis 1 noviembre 2022Componentes del Sistema de Lanzamiento Espacial (cohete SLS) y vehículo de tripulación Orion. Imagen vía NASA .
Artemis 1 noviembre 2022Módulos de tripulación, comando y servicio de Orion, a junio de 2022. Imagen vía NASA .

La nave espacial permanecerá en esa órbita durante unos seis días, recopilando datos. Durante ese tiempo, los controladores de la misión evaluarán su desempeño. Luego realizará un segundo sobrevuelo cercano de la luna, acercándose a unos 100 km (60 millas). Otro encendido preciso del motor del módulo de servicio proporcionado por Europa, en combinación con la gravedad de la luna, acelerará la nave lunar de regreso a la Tierra. Entrará en la atmósfera de nuestro planeta viajando a 11 km/segundo (25.000 mph), produciendo temperaturas de aproximadamente 2.760 grados Celsius (5.000 grados Fahrenheit). Por lo tanto, irá más rápido y se calentará más que durante su prueba de vuelo de 2014.

En total, la misión durará alrededor de un mes y recorrerá una distancia de 2,1 millones de kilómetros. Se espera que haga un aterrizaje de precisión a la vista del barco de recuperación frente a la costa de San Diego, California.

Un regreso a la luna con retrasos

Muchas naves espaciales terrestres han visitado la luna, pero han pasado 50 años desde que los humanos pisaron su superficie. Y los visionarios del espacio han estado soñando durante décadas con un regreso a la luna. Aunque la NASA anunció por primera vez el programa Artemis en diciembre de 2017, el desarrollo de la cápsula tripulada Orion y el poderoso SLS comenzaron antes, en 2011, según informaba SpacePolicyOnline el 14 de marzo de 2022:

El primer vuelo de SLS/Orion se ha retrasado una y otra vez. En 2014, la NASA se comprometió con el primer lanzamiento en noviembre de 2018. Eso pasó a diciembre de 2019-junio de 2020, luego a mediados de 2021 y luego a 2022. Ahora, por fin, están casi listos para echar el vuelo.

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